domingo, mayo 19

Adiós, pandilla animatrónica de Chuck E. Cheese

Durante décadas, Make Believe Band de Munch en Chuck E. Cheese se ha presentado en innumerables cumpleaños, fiestas de fin de temporada de las ligas menores y otras celebraciones. Estaban Chuck E. Cheese y Helen Henny en las voces, Mr. Munch en los teclados, Jasper T. Jowls en la guitarra y Pasqually en la batería.

La pandilla de títeres robot ha sido un pilar de la colorida cadena de pizzerías-arcade donde los niños corren salvajemente y juegan premios entre bocados de porciones de pizza.

Su último toque de telón llegará pronto.

Para fines de 2024, las presentaciones animatrónicas, cautivadoras y nostálgicas, aunque quizás un poco inquietantes para sus audiencias, se eliminarán gradualmente de todas menos dos de las más de 400 ubicaciones de la cadena en los EE. UU.: una en Los Ángeles y otra en Nanuet, Nueva York. La partida de la banda se produce mientras Chuck E. Cheese atraviesa lo que su director ejecutivo, David McKillips, describió recientemente como su mayor y «más agresiva transformación».

Próximamente: correas animatrónicas.

En: Más pantallas, pistas de baile digitales y gimnasios con trampolines.

La pandemia de coronavirus obligó a muchas ubicaciones de Chuck E. Cheese a cerrar temporalmente, y la compañía se acogió al Capítulo 11 de protección por bancarrota en el verano de 2020. Desde entonces, sus líderes han estado tratando de adaptar Chuck E. Cheese a la era moderna y a niños que podrían estar más entusiasmados con las pantallas que con una vieja banda animatrónica con movimientos limitados y ojos furtivos.

“Los niños consumen entretenimiento de manera diferente que hace 10 o 20 años”, dijo McKillips mientras estaba sentado en una mesa en Chuck E. Cheese en Hicksville, Nueva York, en Long Island. “Los niños, realmente de todas las edades, se divierten en una pantalla”.

Por ahora, Make Believe Band de Munch todavía se presenta diariamente en la ubicación de Hicksville, que a veces organiza hasta 20 fiestas de cumpleaños en un día de fin de semana, a partir de las 8 a.m. Pero a finales del verano el grupo habrá dado su último concierto allí.

Posteriormente, la banda será retirada y reemplazada por un televisor del tamaño de un Jumbotron, más asientos y una pista de baile digital. (Chuck E. Cheese se negó a decir qué pasará con las figuras animatrónicas después de que sean retiradas de cientos de lugares en todo el país).

No todo el mundo quiere más pantallas, trampolines y juegos nuevos. Un miércoles por la tarde reciente, Kendall Maldonado, de 12 años, de Queens, bailaba junto a la banda vestido con su disfraz de Chuck E. Cheese, asistiendo a una de las presentaciones finales en Hicksville.

“Crecí con boletos y fichas”, dijo Kendall, quien se describe a sí mismo como un “súper fan” que ha visitado docenas de locales de Chuck E. Cheese en el área de Nueva York y uno en Puerto Rico.

La madre de Kendall, Jennifer Molina, de 43 años, dijo que llevó a Kendall a su primer Chuck E. Cheese cuando tenía 3 años. Como muchos niños pequeños, Kendall al principio tenía un poco de miedo de Chuck E., pero luego se acostumbró al ratón gigante.

«Ha sido un fanático desde entonces», dijo.

Molina dijo que Kendall deseaba que las bandas pudieran quedarse.

«La banda está en perfectas condiciones», dijo Kendall. «A veces los chicos los golpean, lo cual es una falta de respeto porque simplemente están haciendo su trabajo y actuando».

Desde que Chuck E. Cheese anunció en noviembre que eliminaría gradualmente Make Believe Band de Munch, algunos padres se han apresurado a llevar a sus hijos a los espectáculos finales.

Kaitlin Rubenstein, de 30 años, gerente general del local de Hicksville y otro en Hempstead, Nueva York, dijo que algunos de los videos de la banda fueron grabados para preservar su memoria.

Rubinstein dijo que fue “agridulce” ver retirarse a la banda que había sido parte de su infancia.

«Ir a Chuck E. Cheese un viernes por la noche», dijo, «fue un placer».

Chuck E. Cheese fue fundado por Nolan Bushnell, cofundador de la empresa pionera de videojuegos Atari. En una entrevista con el Smithsonian Institution en 2017, Bushnell dijo que su experiencia en juegos de arcade, que se vendían entre 1.500 y 2.000 dólares por máquina, despertó su deseo de abrir una pizzería con los juegos, cada uno de los cuales recaudaría hasta 50.000 dólares. . en monedas a lo largo de su vida.

Bushnell dijo que también se inspiró en un viaje familiar a Disneylandia y, en particular, en el Tiki Room, una atracción que presenta pájaros animatrónicos, dioses tiki y flores.

“Podemos hacer esto”, recordó haber pensado Bushnell en ese momento. «Pero sería bueno tener una mascota».

Originalmente, se suponía que la mascota sería un coyote, y Bushnell iba a llamar a su nuevo negocio Coyote Pizza. Bushnell, que se negó a ser entrevistado, le dijo al Smithsonian que salió y compró un disfraz de lo que pensó que era un coyote.

“Se lo llevé a mis ingenieros”, dijo Bushnell. “Dije: ‘Deja que este tipo hable’”.

Pero surgió un problema: el disfraz que compró Bushnell no era un coyote, sino un ratón con cola.

“Nunca lo había visto por debajo de la cintura”, dijo.

Bushnell consideró mantener el disfraz de rata y cambiar el nombre de su restaurante y sala de juegos a Rick’s Rat Pizza, pero lo convencieron de evitar la idea de tener «rata» en el nombre. Bushnell decidió llamar al lugar Chuck E. Cheese. (Charles Entertainment Cheese, según la empresa).

El primer Chuck E. Cheese’s Pizza Time Theatre se inauguró el 17 de mayo de 1977 en San José, California. Estaba pensado como un lugar «donde se pudiera ir, comer, jugar y pasar tiempo en familia», dijo McKillips.

“Los animatronics”, agregó, “eran una banda que tocaba covers y música original”.

La banda ha tenido varias iteraciones, pero Chuck E. Cheese, Helen Henny, Mr. Munch, Jasper T. Jowls y Pasqually han sido los pilares. Algunas ubicaciones tenían versiones de la banda llamadas Studio C, con solo Chuck E. tocando solo.

El Chuck E. Cheese en la sección Northridge de Los Ángeles mantendrá su banda de cinco miembros, mientras que la ubicación en Nanuet, Nueva York, tiene un Studio C.

Hoy en día, Chuck E. Cheese tiene más de 600 locales en 16 países y habrá más en el futuro. La popularidad de la cadena se ha extendido a la cultura pop, generando vagas referencias en videojuegos, películas y programas de televisión, incluido un episodio de «It’s Always Sunny in Philadelphia» en el que la pandilla visita Risk E. Rat’s Pizza and Amusement Center.

La película de terror «Five Nights at Freddy’s», estrenada el año pasado, sigue a un guardia de seguridad nocturno en Freddy Fazbear’s Pizza mientras lucha contra un grupo vengativo de personajes animatrónicos. La película se estrenó apenas unas semanas antes de que Chuck E. Cheese anunciara el fin de sus grupos animatrónicos, lo que llevó a muchos a especular que la película de terror impulsó la decisión de la compañía. La empresa dijo en ese momento que ese no era el caso.

Para cualquiera nacido a mediados de la década de 1970, visitar un Chuck E. Cheese era como sentirse parte de su infancia estadounidense. A medida que la cadena se moderniza y estrena su banda animatrónica, Kristy Linares, de 33 años, gerente general de Chuck E. Cheese en Paramus, Nueva Jersey, dijo que no ha cambiado mucho.

La ubicación de Paramus ya no tiene un grupo animatrónico y recientemente fue renovada con más televisores, una pista de baile digital y un gimnasio con trampolines, pero la Sra. Linares, que a veces lleva a sus hijos allí, dijo que los niños comen más pizza y juegan como siempre. «Chuck E. Cheese sigue siendo el mismo», dijo.

Los empleados dijeron que en los últimos años han visto a niños cambiar su atención hacia los juegos basados ​​en pantalla. Leana Gil, de 17 años, coordinadora de fiestas de cumpleaños en Paramus, dijo que ha notado que los niños «gravitan hacia las cosas de su época», y citó como ejemplo el muy querido juego Paw Patrol.

La señora Rubenstein, directora general de Hempstead, dijo que los juegos de pantalla interactiva han sido un éxito.

«Aquí es donde se mueve el futuro», afirmó.

En otra adaptación a la era digital, la cadena está eliminando los sellos numerados de visitantes, que se controlan a la salida para evitar que los niños se extravíen o se vayan con alguien con quien no llegaron. En su lugar, se tomará una selfie familiar al entrar y se comprobará al salir.

Un miércoles reciente, Maricel de los Reyes llevó a su hijo Sam a Chuck E. Cheese en Paramus. Fue su primera visita allí desde el inicio de la pandemia de coronavirus y la primera sin la banda.

¿Me lo perdí?

“No, no creo que haya sido gran cosa para nosotros”, dijo, mientras Sam se alejaba para jugar. «Se trataba más de los juegos, la comida y simplemente pasar el rato aquí».