lunes, abril 15

Familia ucraniana espera que los rusos liberen a su hijo

Sus intentos de escapar del asedio ruso habían fracasado. Él y sus compañeros marines ucranianos estaban rodeados, a decenas de kilómetros de líneas amigas. Estaban casi sin comida ni agua. Algunos entraron en pánico, otros se resignaron en silencio a lo que vendría después.

Luego, aproximadamente un día después, Serhiy Hrebinyk, un marinero de alto rango, y sus compañeros emergieron de su último puesto de resistencia dentro de la extensa Fábrica de Hierro y Acero Ilyich en la ciudad de Mariupol, en el sur de Ucrania. Inmediatamente le envió un mensaje a su hermana mayor: “Hola Anna. Nuestra brigada se entrega hoy en cautiverio. Yo también. No sé qué pasará después. Te quiero todo.»

Era el 12 de abril de 2022.

Casi dos años después, en el segundo aniversario del inicio de la invasión a gran escala de Rusia, Serhiy, que ahora tiene 24 años, sigue siendo prisionero de guerra, retenido en algún lugar de Rusia. Su familia se encuentra en el purgatorio, atrapada entre aquel día de abril y hoy.

La avalancha inicial de llamadas y visitas a la Cruz Roja, al ejército ucraniano y a funcionarios locales se calmó rápidamente; la prueba oficial de vida tardó meses en prepararse. La guerra se prolongó y ahora, como miles de otras familias ucranianas con parientes en cautiverio, los Hrebinyk esperan.

“La vida, obviamente, ha cambiado. Casi todos los días están llenos de lágrimas”, dijo este mes Svitlana Hrebinyk, la madre de Serhiy, desde su sala de estar.

La espera es tanto la guerra de los Hrebinyk como es audible desde su hogar en Trostyanets, una ciudad en el noreste de Ucrania. Su modesta casa de un piso no está lejos de la frontera rusa, donde a veces pueden escuchar el silbido de drones o el eco de explosiones lejanas.

Pasan sus días lo mejor que pueden hasta que Serhiy regresa a casa. Svitlana va a menudo a la iglesia con sus dos hijas, Anna y Kateryna. Rezan por su regreso y buena salud. Anna y Kateryna se despiertan todos los días y buscan mensajes en los canales rusos de Telegram, con la esperanza de verlo al borde de una imagen borrosa o en un vídeo. Su padre, Ihor, monitorea grupos de Facebook, donde los voluntarios comparten actualizaciones sobre los prisioneros de guerra ucranianos.

“A veces pienso que tal vez esto le haya pasado a otras personas”, dijo Svitlana, de 48 años. “Y luego me pregunto: ‘¿Por qué Serhiy? ¿Por qué era necesario capturarlo?’” El gobierno ucraniano dijo que 3.574 militares ucranianos estaban en cautiverio en noviembre.

El 12 de abril de 2022 fue un hermoso día en las afueras de Trostyanets, 220 millas al noroeste de Mariupol. El sol estaba alto. Winter finalmente se había retirado, al igual que los ocupantes rusos de la ciudad después de los fallidos intentos del Kremlin de capturar Kiev, la capital. Apenas dos semanas antes, Trostyanets había sido liberado por las tropas ucranianas después de una breve pero intensa batalla que dañó el hospital y devastó la estación de tren, donde Svitlana había trabajado durante 26 años.

Pero al sur, las fuerzas rusas estaban poniendo fin a su brutal asedio de Mariupol.

“Había la sensación de que la guerra pronto terminaría. Y entonces llegó el mensaje. Lo leí y me quedé sin palabras”, dijo Anna este mes, sentada junto a su madre. “Todos empezamos a llorar”.

Más de 1.000 marines de la 36.ª Brigada fueron hechos prisioneros en Mariupol, anunció el Ministerio de Defensa ruso al día siguiente, 13 de abril. Aproximadamente un mes después, el asedio ruso a la ciudad terminó cuando los últimos defensores ucranianos se rindieron.

Anna, de 27 años, envió un mensaje, pero su hermano pequeño ya no estaba, despojado de sus pertenencias de combate. Su condena como prisionero de guerra había comenzado.

“Serhiy, te queremos”, envió. «Todo estará bien.»

Casi dos años después de la captura de Serhiy, los Hrebinyk se han entrenado para hacer frente a su ausencia mediante la creación de una rutina, pero ese no fue ciertamente el caso en aquellas primeras semanas cuando lo buscaron frenéticamente.

El día después de que Serhiy se rindiera, los informes de noticias rusos mostraban a los marines ucranianos capturados de su brigada, con sus uniformes sucios y desaliñados. La familia examinó las imágenes cuadro por cuadro hasta que vieron un rostro parcialmente oscurecido, manos levantadas y brazos medio cruzados, un sello familiar. Era Serhiy, pensaron.

“Este es él”, recuerda Anna haber dicho. Presentaron capturas de pantalla del vídeo y su pasaporte a un centro de coordinación nacional como prueba. Tres meses después, el gobierno ucraniano llamó a los Hrebinyk para decirles que los rusos habían confirmado que Serhiy estaba en cautiverio.

El camino de Serhiy hacia el ejército era improbable. En la escuela era un estudiante promedio. Jugaba fútbol, ​​luchaba y pescaba, a menudo con grandes planes para conseguir presas poderosas, sólo para regresar con suficiente comida para el gato de la familia. Serhiy no se metió en problemas, en su mayor parte, dijo Olha Vlezko, de 51 años, una de sus ex maestras. Ella habló cálidamente de él.

Serhiy sonrió mucho. En su adolescencia, su rostro era juvenil y redondo, con hoyuelos acogedores y una mata de cabello castaño. Y rara vez hablaba con sus hermanos sobre la guerra en el este que comenzó en 2014, y mucho menos sobre los combates en ella.

Fue movilizado en 2019 para cumplir un año de servicio obligatorio que la mayoría de los hombres ucranianos deben realizar. Luego, sin que su familia lo supiera, seis meses después firmó un contrato con el ejército. Su cabello se hizo más corto, sus mejillas se volvieron más afiladas y pronunciadas. Pero en un retrato militar, Serhiy todavía parecía un niño con su uniforme mientras sostenía un rifle Kalashnikov que parecía demasiado grande.

“Me entristeció, por supuesto”, suspiró su padre, Ihor, de 51 años, recordando cuando Serhiy firmó el contrato. «Era joven entonces. ¿Por qué fue a servir?

El 23 de febrero de 2022, el día antes de que Rusia lanzara su invasión a gran escala, Serhiy era mecánico de tanques en la 36.ª Brigada de Infantería de Marina y aspiraba a ascender en el escalafón. Había pasado un tiempo en el frente en las afueras de Mariupol mientras las tropas ucranianas luchaban allí contra los separatistas respaldados por Rusia y estaba acostumbrado a los sonidos del combate. Serhiy, que entonces tenía 22 años, de repente parecía mucho mayor en vísperas de una guerra mucho mayor.

“Cuando lo llamamos el 23 de febrero, no había expresión en su rostro”, dijo Anna. “Intentamos animarlo, pero no mostró ninguna emoción. Él ya sabía que habría guerra».

Lo que sucedió después de la captura de Serhiy el 12 de abril de 2022 aún no está claro, pero los Hrebinyk han logrado reconstruir una cronología aproximada a partir de publicaciones en las redes sociales y conversaciones con soldados ucranianos liberados durante los intercambios de prisioneros. Estas transferencias liberadas más de 3.000 ucranianos hasta la fechapero, en el mejor de los casos, han sido poco frecuentes y han estado suspendidos durante gran parte de 2023. Sin embargo, dos intercambios este año han dado a la familia la esperanza de que Serhiy pueda ser liberado más temprano que tarde.

Un prisionero liberado, un infante de marina ucraniano que habló bajo condición de anonimato para proteger a los que aún están en cautiverio, dijo que fue capturado junto con Serhiy. Las piernas del infante de marina resultaron heridas por disparos de rifle y mortero durante un intento de romper el asedio.

Era amigo de Serhiy, dijo, y en los últimos días de la lucha, el joven de 22 años de Trostyanets compartió las pocas raciones que pudo con su amigo herido.

«Trajo galletas saladas y productos enlatados y me preguntó cómo me sentía», dijo el infante de marina. «Él me ayudó.» Después de rendirse, los dos fueron llevados a Olenivka, una prisión en la Ucrania ocupada por Rusia, donde fueron arrojados a un cuartel abierto junto con otros 90 prisioneros. Durmieron sobre lo que pudieron encontrar. Hablaron de cigarrillos, hogar y comida.

Y esperaron.

Se llevaron a Serhiy para interrogarlo y lo devolvieron, pero lo trasladaron a otra prisión. Unos encapuchados lo sacaron de la celda. “Simplemente se despidió de mí”, dijo el infante de marina.

Un segundo prisionero ucraniano les contó a los Hrebinyk otra historia. Había conocido a Serhiy en otra prisión, en Kamyshin, una ciudad a orillas del río Volga en el oeste de Rusia. Allí, se dice, la mayoría de los prisioneros habían contraído tuberculosis, común en las prisiones rusas, pero Serhiy había evitado la enfermedad. En cambio, desarrolló problemas de espalda debido a las palizas infligidas por sus captores.

La información fue útil, pero la actualización más concreta llegó el 26 de febrero de 2023. Era un vídeo publicado en Telegram por un voluntario ruso que visitaba a prisioneros ucranianos. En él, Serhiy, vestido con una camisa negra con cuello, mira fijamente a la cámara con las manos en ambas piernas. Lleva la cabeza afeitada y parece preocupado, como si tuviera miedo de olvidar el guión que está a punto de recitar.

“Hola mamá, papá, hermana, hermana. Para mí todo está bien. Estoy en cautiverio ruso. No me golpean, nos tratan normalmente. No tengo nada en contra de la Federación Rusa. Nos alimentan tres veces al día. Tengo suficiente. Buenas porciones. Espero volver pronto a casa. Y todo irá bien para nosotros”, dice antes de que se corte el vídeo.

Fue la última vez que los Hrebinyk lo vieron y ha pasado tiempo desde su captura. Anna tuvo un bebé y se casó. Sus abuelos están muertos. Svitlana ha vuelto a trabajar de vez en cuando por la noche en la estación de tren y Simba, un gato gris, se ha unido a la familia.

“Hace mucho tiempo que no lo vemos, así que este vídeo nos ayuda un poco”, dijo Anna, que a veces lo mira antes de acostarse. “Todos los días esperamos y, a veces, imaginamos cómo sería cuando él cruzara esa puerta”.

Daria Mitiuk Y Natalia Yermak contribuyó al reportaje.