sábado, junio 15

Incendio forestal en la costa chilena mata al menos a 64 personas y deja cientos de desaparecidos

Días después de que devastadores incendios devastaran la costa del Pacífico de Chile, arrasando barrios enteros y atrapando a personas que huían en automóviles, las autoridades dijeron el domingo que al menos 99 personas habían muerto y cientos seguían desaparecidas y advirtieron que el número de muertos podría aumentar dramáticamente.

“Ese número aumentará, sabemos que aumentará significativamente”, dijo el domingo el presidente Gabriel Boric, calificando los incendios en la región de Valparaíso como el peor desastre sufrido por el país desde el catastrófico terremoto de 2010 que dejó más de 400 muertos. 1,5 millones de personas muertas y desplazadas.

«Estamos ante una tragedia de inmensas proporciones», afirmó el presidente, quien visitó la zona del incendio y anunció que la nación guardará dos días de luto. Dijo que la máxima prioridad es recuperar los cuerpos de las víctimas.

Miles de viviendas han sido destruidas por las llamas, que desde el viernes arrasan asentamientos en las laderas de la ciudad turística de Viña del Mar, impulsadas por fuertes vientos. Se declaró el estado de emergencia regional y se impuso un toque de queda nocturno.

Los incendios estallaron mientras muchos estaban de vacaciones de verano en Viña del Mar, una ciudad de unos 330.000 habitantes, y devastaron los pueblos cercanos más pequeños de Quilpué, Limache y Villa Alemana. En algunas zonas montañosas, muchos residentes mayores no pudieron escapar.

Omar Castro Vázquez, cuya casa fue destruida en el asentamiento El Olivar, dijo que un vecino mayor murió en el incendio.

“Se parecía más a una bomba nuclear que a un incendio”, dijo Castro Vázquez, de 72 años. «No queda nada.»

La destrucción en la región de Valparaíso se produjo mientras decenas de incendios ardían en el centro y sur de Chile, en medio de lo que las autoridades dicen que son temperaturas más altas de lo normal para esta época del año.

Muchos otros países sudamericanos también han luchado por contener los incendios. Colombia ha visto decenas de incendios en las últimas semanas, incluso alrededor de la capital Bogotá, ya que el país ha experimentado un período de clima seco. Los bomberos también intervinieron en Ecuador, Venezuela y Argentina.

El fenómeno climático cíclico conocido como El Niño ha exacerbado la sequía y las altas temperaturas en partes del continente, creando condiciones que, según los expertos, son propicias para los incendios forestales.

Los incendios de Valparaíso avanzaron hacia la costa a medida que los vientos aumentaron el viernes.

El viernes por la noche se produjeron varios incendios que amenazaron también a la ciudad portuaria de Valparaíso. Las autoridades no empezaron a darse cuenta de la magnitud de los daños hasta el sábado.

La ministra del Interior de Chile, Carolina Tohá, dijo el domingo que las autoridades esperaban que mejores condiciones (temperaturas más bajas, mayor humedad y menos viento) pudieran ayudar a los bomberos a controlar los puntos calientes y a los rescatistas llegar a las zonas carbonizadas para retirar los cuerpos.

Al amanecer del domingo, franjas de humo se aferraban a las colinas sobre Viña del Mar. A lo largo de una carretera hacia la costa, terraplenes de tierra y puentes fueron quemados y tocones de árboles en las laderas. Los restos incinerados de coches cubrían las calles.

Las primeras señales apuntan a órdenes de evacuación erróneas, que según algunos residentes pueden haber contribuido al recuento de muertes.

Fotografías publicadas en la plataforma de redes sociales, Hawaii.

El servicio nacional de respuesta a desastres de Chile, Senapred, dijo que las alarmas sonaron a partir del viernes e instruyeron a las personas a evacuar, pero no les ordenaron que se fueran.

Regina Figueroa, de 53 años, residente del asentamiento Villa Independencia en las afueras de Viña del Mar, dijo que recibió una alerta en su teléfono celular con instrucciones de evacuación el viernes cuando el fuego ya se acercaba a su casa.

“Me sonó la alarma”, dijo, “y corrí hacia la calle. Cuando entré a la calle, las llamas ya estaban en la esquina».

La señora Figueroa fue a recoger a su sobrino de 5 años, dijo. Las llamas estaban tan cerca que podía sentir el calor mientras corría. Se detuvo y sumergió al niño, que estaba llorando, en una piscina para refrescarlo, dijo, y luego siguió corriendo escaleras arriba para escapar.

“El cielo estaba negro”, dijo. «No se podía ver nada. Todo el mundo gritaba, gritaba instrucciones, gemía al viento”.

Llegó a lo alto de las escaleras y se detuvo para recuperar el aliento, sollozando.

“No podía creer que estuviéramos vivos. Pero nosotros fuimos los afortunados”, afirmó. “Perdí a mi suegra, a mi cuñada. Murieron calcificados en la calle porque no pudieron escapar de las llamas».

Varias cuadras de Villa Independencia quedaron diezmadas por el incendio.

En El Olivar, Castro Vázquez dijo que los residentes habían huido a una plaza local cuando sonó la alarma del teléfono celular.

El humo negro se elevó desde un jardín botánico al otro lado de la colina, dijo, y en cuestión de minutos su comunidad quedó envuelta en altas llamas anaranjadas.

Otro residente, Andrés Calderón, de 40 años, dijo que varias personas del barrio no querían salir de sus casas por temor a que los ladrones les robaran.

Cuando recibió la alerta, Calderón dijo que se subió a su automóvil y condujo entre un humo tan espeso que dijo que tuvo que encender las luces delanteras.

“Fue como caminar hacia el infierno”, dijo Calderón. “No podía ver, el viento empujaba el coche casi fuera de la carretera. Seguí conduciendo».

El domingo, la zona, que era una mezcla de viviendas públicas con décadas de antigüedad y viviendas improvisadas, había quedado reducida a escombros. Los lados de la carretera estaban cubiertos de metal corrugado y escombros amontonados, todo ennegrecido y oliendo a humo.

El señor Castro Vázquez, trabajador portuario jubilado, dijo que había perdido toda su ropa, pertenencias, documentos y parte de su pensión, que había retirado y guardado en efectivo.

Los residentes se ayudaron mutuamente a retirar escombros y electrodomésticos quemados de los cascos de sus casas.

“No lloré, no lo acepté. Sólo me concentro en limpiar mi casa y la de mis vecinos”, dijo el señor Castro Vázquez. «Estamos devastados».

En las colinas alrededor de Viña del Mar, la policía y los médicos forenses comenzaron a llegar el domingo por la tarde. Los agentes de policía buscaron entre los escombros y preguntaron a los lugareños si habían visto algún cadáver.

Algunos supervivientes dijeron que vieron personas envueltas en llamas de dos pisos. Otros describieron haber visto cuerpos abarrotados de escaleras.

Muchos residentes de los asentamientos dijeron que se quedaron varados sin ayuda ni información porque sus teléfonos móviles tenían las baterías agotadas y se había cortado el suministro eléctrico. Dijeron que en gran medida se quedaron solos en la respuesta al desastre. Muchos dijeron que los refugios establecidos para personas desplazadas estaban demasiado lejos para ser útiles.

En el barrio de Las Praderas, algunos sobrevivientes se acurrucaron a la sombra mientras otros peinaban los restos retorcidos de sus viviendas. Un taxi repartió agua embotellada y empanadas mientras un estudiante de primer año de medicina atendía heridas leves.

La alcaldesa de Viña del Mar, Macarena Ripamonti, declaró en conferencia de prensa la mañana del domingo que 372 personas se encontraban desaparecidas en el municipio la noche del sábado. Dijo que los funcionarios se asegurarían de que los cuerpos de los que murieron en los incendios fueran retirados lo más rápido posible.

“Son nuestros vecinos, son nuestra familia, son nuestros amigos, son gente de Viña del Mar. Esto conmueve a la población”, dijo. «La gente está pasando por la peor situación».

Natalia Alcoba contribuyó con un reportaje desde Buenos Aires.