lunes, febrero 26

Irlanda del Norte tiene un líder del Sinn Féin. Es un momento fundamental.

Mientras Michelle O’Neill bajaba las escaleras de mármol del edificio del Parlamento de Irlanda del Norte el sábado, parecía confiada y tranquila. Sonrió brevemente mientras los seguidores aplaudían, pero su mirada, por lo demás seria, transmitía la gravedad del momento.

El partido político que representa, el Sinn Fein, fue moldeado por la sangrienta lucha de décadas de los nacionalistas irlandeses en el territorio que soñaban con reunirse con la República de Irlanda y revertir la partición de 1921 que mantuvo a Irlanda del Norte bajo dominio británico.

Ahora, por primera vez, un político del Sinn Fein ocupa el cargo político más alto de Irlanda del Norte, un momento histórico para el partido y la región en general a medida que se restablece el gobierno de poder compartido. Anteriormente, el papel de primer ministro siempre lo había desempeñado un político unionista comprometido a permanecer en el Reino Unido.

«Como primera ministra, estoy totalmente comprometida a continuar el trabajo de reconciliación entre todo nuestro pueblo», dijo O’Neill, señalando que sus padres y abuelos nunca imaginaron que llegaría ese día. “Nunca le pediría a nadie que avance, pero lo que puedo pedir es que avancemos”.

La idea de un primer ministro nacionalista en Irlanda del Norte, y mucho menos uno del Sinn Fein, un partido con vínculos históricos con el Ejército Republicano Irlandés, alguna vez fue impensable.

Pero la historia de la transformación del Sinn Fein –de un partido marginal que alguna vez fue el ala política del IRA a una fuerza política que obtuvo la mayor cantidad de escaños en las elecciones de 2022 en Irlanda del Norte– es también la historia de un panorama político cambiante y los resultados de las elecciones de 1998. El Acuerdo del Viernes Santo, que puso fin al conflicto sectario de décadas conocido como los Problemas.

«Ciertamente es simbólicamente muy significativo», dijo Katy Hayward, profesora de sociología política en la Queen’s University de Belfast. «Nos dice hasta dónde ha llegado Irlanda del Norte y, en muchos sentidos, el éxito del Acuerdo del Viernes Santo y el uso de medios democráticos y pacíficos para lograr la cooperación».

Aún no está claro qué significará un primer ministro del Sinn Fein para las esperanzas de quienes quieren reunificar la isla después de un siglo de separación. Aunque Mary Lou McDonald, presidenta del Sinn Féin y líder de la oposición en el Parlamento irlandés, dijo la semana pasada que la perspectiva de una Irlanda unida estaba ahora «al alcance», los expertos creen que todavía está lejos.

Por ahora, los dos principales poderes políticos del territorio –unionista y nacionalista– están unidos en el acuerdo de poder compartido establecido en el Acuerdo del Viernes Santo.

Ese acuerdo se había derrumbado por la cuestión de cómo se ven a sí mismas las potencias políticas de Irlanda del Norte después del Brexit.

El principal partido unionista de Irlanda del Norte, los Unionistas Democráticos, dejará el gobierno en 2022, tras la salida de Gran Bretaña de la Unión Europea, que había establecido una frontera comercial entre Irlanda del Norte y el resto del Reino Unido. Al querer salvaguardar los vínculos con Gran Bretaña, el DUP temía que la frontera marítima fuera el primer paso para separarlos.

El boicot a la asamblea terminó la semana pasada después de que el gobierno británico acordara reducir los controles aduaneros, fortalecer la posición de Irlanda del Norte en el Reino Unido y entregar 3.300 millones de libras, unos 4.000 millones de dólares, a edulcorantes financieros.

Al tener el mayor número de escaños unionistas en las elecciones de 2022, el DUP tenía derecho a nominar a la viceprimera ministra el sábado: Emma Little-Pengelly, que trabajará junto a O’Neill.

“El pasado, con todos sus horrores, nunca podrá olvidarse”, dijo Little-Pengelly, describiendo cuando era niña durante los disturbios y vio la devastación de una bomba del IRA frente a su casa cuando tenía 11 años. Pero añadió: «Aunque el pasado nos moldea, no nos define».

Los roles de primer ministro y viceprimer ministro son oficialmente iguales, ninguno de los dos puede actuar solo para evitar que una comunidad domine a la otra. “A la gente aquí le gusta decir que no se pueden pedir clips sin la aprobación de los demás”, dijo Hayward. Pero los títulos, y el hecho de que el papel de primer ministro refleja el mayor número de escaños, crea una noción de “primero entre iguales”.

Y el nombramiento de la señora O’Neill inevitablemente ha puesto en primer plano el debate sobre la perspectiva de que algún día Irlanda del Norte se reincorpore a la República de Irlanda.

Los expertos dicen que si bien un Sinn Fein en ascenso podría dar mayor impulso a esa causa, el ascenso del partido es más un reflejo de las fracturas que aparecieron entre los partidos unionistas después de que Gran Bretaña abandonó la Unión Europea, que una ola generalizada de nacionalismo irlandés. Las encuestas actuales sugieren que la mayoría de la población de la isla no está a favor de la unificación.

«Han hecho que la perspectiva sea realista y el Brexit ha ayudado, porque el apoyo ha aumentado un poco», dijo Jonathan Tonge, profesor de política de la Universidad de Liverpool que se especializa en Irlanda del Norte y que ha analizado exhaustivamente las encuestas sobre el tema.

“Todavía queda un largo camino por recorrer”, dijo, y agregó que con las elecciones que se avecinan en la República de Irlanda en 2025 y el potencial para un gobierno del Sinn Fein allí, “es enorme en esos términos”.

Señaló que hace un cuarto de siglo, pocos habrían imaginado un primer ministro del Sinn Féin.

Parte de este éxito se debe a O’Neill y McDonald, quienes ayudaron a cambiar la percepción del partido.

«Estas dos mujeres no tienen el bagaje de ser miembros ni de una estrecha asociación con el IRA», dijo Robert Savage, profesor del Boston College y experto en historia de Irlanda. «Son más jóvenes, más elocuentes, populares y astutos a la hora de abordar las preocupaciones, especialmente las de los más jóvenes».

La Sra. O’Neill, de 47 años, nació en Cork, un condado en la costa sur de Irlanda, en una prominente familia republicana de Irlanda del Norte. Su padre, que cumplió condena en prisión por ser miembro del IRA, más tarde se convirtió en político del Sinn Féin. Pero usted ya ha hecho un esfuerzo por presentarse como primer ministro para todos. El año pasado asistió tanto al funeral de la reina Isabel II como a la coronación del rey Carlos III.

Muchos sindicalistas asocian al Sinn Féin con su historia con el IRA, al igual que algunos nacionalistas y aquellos que no se identifican con ninguno de los dos grupos. Pero el partido ha resultado cada vez más atractivo, especialmente entre los jóvenes.

En la República de Irlanda, el partido ganó el voto popular en 2020, en parte centrando la atención en cuestiones sociales como la vivienda y posicionándose como una alternativa al status quo. Pero su popularidad no se ha extendido a los votantes mayores que recuerdan la violencia de los disturbios.

En cierto modo, el crecimiento de la representación política nacionalista no es sorprendente. La demografía ha cambiado significativamente en Irlanda del Norte, con la lenta erosión de la mayoría protestante atribuida primero a la oposición de la Iglesia católica al control de la natalidad y luego a factores económicos como la disminución de los empleos manufactureros, que estaban ocupados principalmente por protestantes.

Los católicos superaron en número a los protestantes en Irlanda del Norte en 2022, según datos del censo. E Irlanda del Norte ya no es la sociedad binaria que alguna vez fue. Décadas de paz han atraído a recién llegados y, como gran parte del mundo, la isla se ha vuelto cada vez más secular. Las etiquetas católico y protestante han quedado como una torpe taquigrafía para describir la división cultural y política.

Después del Brexit, ha habido una disminución del apoyo a la permanencia de Irlanda del Norte en el Reino Unido y un aumento del apoyo a la unificación irlandesa. Muchos votantes vieron la separación de Europa como un perjuicio económico y una amenaza a las relaciones transfronterizas, ya que la isla disfrutó de décadas en las que la membresía en la UE ayudó a sostener la paz.

Por ahora, el gobierno restaurado en Belfast tiene asuntos más urgentes que abordar. El mes pasado, decenas de miles de trabajadores del sector público protestaron por los salarios, lo que provocó la huelga más grande de los últimos tiempos en Irlanda del Norte. El sector sanitario está en crisis y el aumento del coste de la vida se está sintiendo más allí que en cualquier otro lugar del Reino Unido.

«Miren lo que pasó cuando la gente se reunió alrededor de una mesa y trabajó para crear la paz aquí, y de ahí nació el Acuerdo del Viernes Santo», dijo Paul Doherty, concejal que representa a Belfast Occidental, una de las comunidades más pobres de Irlanda del Norte. «Creo que necesitamos reavivar ese espíritu que teníamos en los años 90».