martes, abril 23

La acería más grande de Gran Bretaña se volverá más ecológica, a expensas de los empleos

Tata Steel dijo el viernes que planea cerrar los altos hornos de la acería más grande de Gran Bretaña, en Port Talbot, Gales, y reemplazarlos con un horno eléctrico, una medida que reduciría las emisiones de carbono pero podría costar 2.800 puestos de trabajo.

La compañía, que forma parte del conglomerado Tata con sede en India, dice que la acería, gran parte de la cual data de la década de 1950, a menudo ha perdido dinero.

«El camino que proponemos es difícil, pero creemos que es el correcto», afirmó en un comunicado el director general de la empresa, TV Narendran. «Necesitamos transformarnos al ritmo adecuado para construir un negocio sostenible en el Reino Unido a largo plazo». Dijo que Tata ha invertido casi 5 mil millones de libras (alrededor de 6 mil millones de dólares) en el negocio británico desde 2007, cuando Tata compró la planta.

El año pasado, el gobierno británico ofreció 500 millones de libras esterlinas para apoyar el plan de Tata, que tiene un precio estimado de hasta 1,250 millones de libras esterlinas.

Si bien el anuncio no fue una sorpresa, los sindicatos que representan a los trabajadores de la planta dijeron que estaban enojados porque sus propuestas para salvar empleos fueron rechazadas. La planta emplea a unas 4.000 personas y no estaba claro cuántos recortes de empleo se producirían en Port Talbot; Tata emplea a unas 8.000 personas en Gran Bretaña.

«Es una absoluta vergüenza que Tata Steel y el Gobierno del Reino Unido parezcan decididos a seguir el plan más barato en lugar del mejor para nuestra industria, nuestros trabajadores siderúrgicos y nuestro país», dijeron en un comunicado dos sindicatos, Community y GMB.

Tata quiere reemplazar gran parte de la operación actual, que utiliza carbón para extraer hierro del mineral, con un horno eléctrico que produce acero fundiendo chatarra en una llamarada de chispas. La fabricación de acero eléctrica, más común en Estados Unidos que en Europa, tiende a emplear menos trabajadores.

El gobierno dice que el cambio garantizaría la continuación de la producción de acero en el sitio y reduciría las emisiones totales de gases de efecto invernadero de Gran Bretaña en un 1,5%.

Los sindicatos han expresado su escepticismo respecto de que un horno eléctrico pueda producir metal de calidad suficiente para algunas aplicaciones exigentes, incluidos paneles de carrocerías de automóviles y latas de alimentos y bebidas.

Pero lo que está en gran medida sujeto a debate es el momento de la medida. En noviembre, los sindicatos, con la ayuda de la consultora Syndex, presentaron una contrapropuesta a Tata que implicaba mantener abierto uno de los dos altos hornos hasta 2032. También propusieron que Tata construyera un horno eléctrico más pequeño de lo esperado y un dispositivo llamado planta de reducción directa, que produce hierro en bruto mediante un proceso más limpio que un alto horno. Ese hierro podría haberse utilizado para producir metal de mayor calidad.

Los sindicatos afirmaron que este plan evitaría despidos forzosos.

Tata, sin embargo, decidió avanzar más rápido, para decepción de los empleados.

La compañía dijo que cerrará un alto horno a mediados de este año y gran parte del resto de la planta antes de fin de año. Tata también dijo que emprenderá una «renovación más amplia de otras ubicaciones».

Tata dijo que suministrará a su red del Reino Unido acero semiacabado desde plantas en India y Países Bajos hasta que se instale el nuevo horno.

«Todos sabemos que necesitamos convertirnos en una industria verde, pero esto no se puede lograr en unos pocos meses», dijo Barrie Evans, empleado de una acería y dirigente sindical comunitario. «Esto está justo al borde de un acantilado».