martes, abril 23

Ohtani hace que los fanáticos surcoreanos se olviden de la rivalidad con Japón

Shohei Ohtani es un hombre poderoso, de voz suave, que mide seis pies de altura. Es un unicornio: uno de los mejores bateadores y lanzadores del béisbol, el primero en dominar ambos en casi un siglo. Quizás algún día sea considerado el mejor jugador de todos los tiempos.

Proviene también de Japón, antiguo colonizador de Corea del Sur. Las relaciones entre ambos países siguen marcadas por tensiones e intensas rivalidades. Pero eso no ha impedido que los fanáticos del béisbol surcoreanos idolatren a otro jugador del este de Asia cuyos logros son tan raros que casi desafían la imaginación.

Los fanáticos dicen que admiran su combinación de encanto discreto y habilidad atlética hercúlea, que le valió un récord de $700 millones para jugar para los Dodgers de Los Ángeles durante 10 años.

Cuando aterrizó en Seúl el viernes para una serie de juegos para abrir la temporada de las Grandes Ligas de Béisbol, fue recibido en el aeropuerto por una multitud parecida a la que podría llegar para un ídolo del K-pop.

«No importa si es de Japón», dijo Yoo Jee-ho, un veterano periodista deportivo de Corea del Sur. «Si eres fanático del béisbol, aprecias ese tipo de talento».

Para lo que se anuncia como la Serie de Seúl en el Gocheok Sky Dome, las entradas se agotaron rápidamente para ver al fenómeno de 29 años jugar para su nuevo equipo, los Dodgers. La serie incluirá los primeros juegos de la temporada regular de la MLB en Corea del Sur, con los Dodgers jugando contra los Padres de San Diego el miércoles y jueves.

Cuando Kim Sohye, una joven de 15 años de Busan, llegó a Seúl el domingo para el partido de exhibición de los Dodgers contra un equipo surcoreano, lo primero que hizo antes de entrar al estadio fue comprar una camiseta de Shohei Ohtani.

«Es agradable», dijo, riendo tímidamente y sonrojándose ligeramente. «Es alto y muy bueno en el béisbol».

La temporada 2023 de Ohtani fue memorable. Ponchó a su entonces compañero de equipo de la MLB, Mike Trout, para llevar a Japón a la victoria en el Clásico Mundial de Béisbol.

Un fanático en Reddit describió a Ohtani como «no un ser humano» después de sus hazañas en el torneo, que incluyeron destrozar un doble a 118 millas por hora, una hazaña de fuerza increíble, y robar la tercera base, lo que requiere una velocidad notable.

“Lo que él es capaz de hacer parece imposible”, escribió el fanático.

Su temporada terminó temprano debido a una lesión en el codo. Sin embargo, se convirtió en el primer jugador en ganar dos veces por unanimidad el Premio al Jugador Más Valioso del béisbol, lo que celebró de manera típicamente discreta chocando los cinco con su perro frente a la cámara y sin hablar con los medios.

Cuando Ohtani jugó con los colores de su nuevo equipo el domingo contra los Kiwoom Heroes, Lee Suhyeon, de 41 años, estaba allí.

“Apenas conseguí una entrada después de que alguien la cancelara”, dijo Lee, un viejo aficionado al béisbol de Daegu, una ciudad a unas dos horas de Seúl, que nunca antes había animado a un atleta japonés. Pudo conseguir un asiento por 45 dólares.

«No se trata sólo de su habilidad», dijo Lee, «sino también de su personalidad, su actitud, su control mental y su profesionalismo».

La adhesión de Ohtani por parte de los surcoreanos coincide con la disolución de las relaciones diplomáticas con Japón. El presidente Yoon Suk Yeol anunció el año pasado que Corea del Sur dejaría de pedir compensación a Japón por los trabajos forzados en tiempos de guerra. El primer ministro japonés, Fumio Kishida, viajó luego a Seúl para una reunión bilateral, la primera visita de este tipo en 12 años.

Y tal vez el dolor finalmente comenzó a desvanecerse después de que Corea del Sur perdiera ante Japón en el Clásico Mundial de Béisbol de 2009.

“Japón y Corea siempre han tenido una gran rivalidad”, reconoció Ohtani en una conferencia de prensa en Seúl el sábado. «Siempre he visto los partidos entre Japón y Corea», añadió, «y siempre he respetado y admirado al equipo de Corea y a los jugadores coreanos».

Ohtani estuvo anteriormente en la capital de Corea del Sur con la selección juvenil de Japón cuando jugaron en el campeonato mundial en 2012. Corea del Sur era «uno de mis países favoritos» en ese momento, dijo, y estaba feliz de haberlo hecho. devolver.

Al menos parte de la demanda de entradas para los partidos en Seúl es impulsada por los fanáticos de los jugadores surcoreanos que regresan a casa, como Ha-Seong Kim de los Padres, quien el año pasado se convirtió en el primer jugador de cuadro asiático en ganar una medalla de oro. Guante, otorgado al mejor defensor de cada posición en cada liga. Muchos surcoreanos también son fanáticos de los Dodgers, para quienes alguna vez jugó el lanzador estrella Chan Ho Park.

Pero el fervor surcoreano por la estrella japonesa es real. Un cortometraje de YouTube sobre Ohtani en la cuenta de un fan surcoreano ha sido visto al menos 5,9 millones de veces.

Los jugadores surcoreanos también lo elogiaron. «Lo que distingue a Ohtani es su fortaleza mental», dijo Park, el ex Dodger, según The Japan Times. «Ahora tenemos grandes jugadores jóvenes en Corea que aspiran a ser como Ohtani».

La rivalidad entre los equipos nacionales de béisbol de Japón y Corea del Sur ha sido una de las más feroces de cualquier deporte. Los aficionados surcoreanos ven desde hace tiempo a Japón como un objetivo a superar.

Las actitudes hacia Ohtani contrastan marcadamente con cómo los fanáticos podrían recordar al japonés Ichiro Suzuki, un jugador estrella hace dos décadas a quien los fanáticos surcoreanos a menudo abucheaban.

«Ichiro dijo algunas cosas que no les gustaron a los fanáticos coreanos», dijo Yoo, el periodista deportivo de Corea del Sur. Por el contrario, Ohtani fue “bastante respetuoso”, dijo. “Creo que los fans coreanos aprecian su talento. No creo que haya mucho odio hacia este tipo.

Los aspirantes a jugadores de béisbol surcoreanos también ven a Ohtani como un héroe que desafió los estereotipos occidentales sobre los atletas asiáticos, según Barney Yoo, director de operaciones internacionales de la Organización Coreana de Béisbol, que gobierna la principal liga de Corea del Sur.

«Existe un estereotipo, que puede estar basado en parte en la verdad, de que existe una cierta barrera que los jugadores asiáticos no pueden superar», dijo Yoo. «Pero Ohtani está escribiendo una nueva historia», añadió. «Me dio mucha motivación y esperanza».