martes, abril 23

Una crisis financiera podría poner en peligro las noticias locales en gran parte del Atlántico canadiense

Las noticias locales, por supuesto, han tenido problemas en Canadá y en todo el mundo durante años. Pero ahora un financiero ha pedido a un tribunal de Halifax que divida las dos empresas que poseen conjuntamente la mayoría de los periódicos del Atlántico canadiense fuera de New Brunswick. Y esto ha abierto la posibilidad de que la región se encuentre sin otros medios de comunicación tradicionales aparte de las emisoras.

Gran parte de los problemas con las dos empresas (que son de propiedad conjunta y cuyos holdings incluyen The Chronicle Herald en Halifax y The Telegram en St. John’s, Terranova, así como The Guardian en Charlottetown) son culpa suya. Se han negado a cubrir, o han pagado muy poco, 40 millones de dólares canadienses en deuda durante los últimos cinco años; le deben al gobierno poco menos de 5 millones de dólares en HST; y financiaron operaciones con dinero de las pensiones de los empleados.

Pero la decisión de disolver las empresas y la consiguiente solicitud de protección de los acreedores llega en un momento en que los medios de comunicación, grandes y pequeños, enfrentan otra grave amenaza a su existencia. Mi colega David Streitfeld escribe que «hay señales de que todo el concepto de ‘noticia’ se está desvaneciendo». Si bien escribía sobre Estados Unidos, parece que sus hallazgos también se aplican a Canadá.

(Luz: Cómo la industria de los medios sigue perdiendo su futuro)

Dean Jobb, que enseña periodismo en la Universidad King’s College de Halifax, me dijo que la situación creada por el posible colapso de las dos empresas, SaltWire Network y The Halifax Herald, podría crear un desierto de noticias local.

«Es un gran shock», dijo Jobb, quien ha trabajado como reportero, editor y columnista en The Chronicle Herald durante 20 años. “No es un anuncio de recortes o despidos ni del cierre de un documento o dos. Es potencialmente la región que terminará con muy pocos medios de comunicación sobrevivientes en la mayoría de sus comunidades”.

El Chronicle Herald tiene sus orígenes en 1824 y afirma ser el periódico independiente más antiguo que aún opera en Canadá. Por ahora es propiedad de Mark Lever, su director ejecutivo, y Sarah Dennis. La Sra. Dennis es editora del Halifax Herald y SaltWire, la esposa del Sr. Lever y la cuarta generación de su familia en controlar el periódico Halifax.

En 2017, cuando el periódico se encontraba en medio de una huelga que duraría casi 19 meses, la empresa matriz del Chronicle Herald compró -a Transcontinental, una imprenta con sede en Montreal- un grupo de diarios y semanarios que cubrían todo el Atlántico canadiense excepto Nueva Brunswick. La entidad fusionada se llamó SaltWire.

En lugar de pagar a Transcontinental 10 millones de dólares canadienses, el precio de compra del acuerdo, demandó a la empresa de noticias por, en su opinión, tergiversar la situación financiera de los periódicos. Ese pleito continúa. A principios de este mes, un tribunal ordenó a SaltWire que depositara medio millón de dólares para garantizar que los costos legales de Transcontinental estuvieran cubiertos en caso de pérdida de SaltWire.

Durante la expansión, las empresas pidieron prestados 32,7 millones de dólares canadienses a Fiera, un prestamista privado con sede en Toronto. En documentos judiciales, Fiera dijo que las empresas habían estado en mora con esos préstamos durante cinco años «y no tienen un camino o cronograma para el pago de las líneas de crédito a pesar de la paciencia de los prestamistas».

Por ahora, todos los periódicos y sitios web pueden operar con normalidad mientras buscan la protección de los acreedores. Fiera pide al Tribunal que imponga la venta de todas las participaciones de la empresa para cubrir la financiación.

Pero Jobb es uno de los muchos observadores preocupados de que no se encuentren compradores para muchos periódicos o que, si se venden, los periódicos se conviertan en sólo una cáscara de lo que alguna vez fueron. Según documentos judiciales, SaltWire perdió 4,1 millones de dólares canadienses en su último año fiscal. El Herald informó una pérdida de 24,8 millones de dólares, que la empresa atribuye a obligaciones de pensiones.

Si bien las emisoras privadas han reducido las noticias locales en todo Canadá, CBC continúa brindando una sólida cobertura local en todo el Atlántico canadiense. Pero Jobb dijo que esa cifra probablemente disminuiría significativamente si los conservadores de Pierre Poilievre llegan al poder en las próximas elecciones y cumplen la promesa tantas veces repetida de Poilievre de eliminar todo financiamiento gubernamental para los servicios en inglés de la estación. El CBC recibe actualmente 1.400 millones de dólares canadienses de los gobiernos inglés y francés para sus operaciones.

Pero incluso si sucediera lo peor, podría haber un avance positivo. A principios de esta semana, mis colegas escribieron que un puñado de nuevas empresas de medios están teniendo éxito aprendiendo de errores anteriores.

(Lea: Brotes de esperanza en un panorama mediático desolador)

Si bien The Halifax Examiner es más una publicación de interés general que esas nuevas empresas, podría beneficiarse de cualquier vacío dejado por la crisis financiera de SaltWire.

«Tim Bousquet, el editor allí, hizo un trabajo fantástico», dijo Jobb. “Lo ha convertido en un canal de noticias premiado y ciertamente tiene cierto alcance. Dependiendo de lo que suceda con SaltWire, tal vez se convierta en una opción para más personas.


Nacido en Windsor, Ontario, Ian Austen estudió en Toronto, vive en Ottawa y ha escrito sobre Canadá para el New York Times durante veinte años. Síguelo en Bluesky a @ianausten.bsky.social


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